250 años del Catálogo Messier

Cúmulo Globular M3 descubierto por
Charles Messier el 3 de mayo de 1764.
(foto Robert J. Vanderbei)
El 3 de mayo de 1764, el astrónomo francés Charles Messier descubría su primer cúmulo globular, hoy conocido como M3.

Pese a ser el tercer objeto de su catálogo, M3 fue el primer objeto descubierto originalmente por Messier. Los dos primeros M1 y M2, ya eran conocidos con anterioridad a Messier. El objeto M1 (nebulosa del cangrejo) ya había sido observado por Bevis en 1731. Hoy se sabe que se trata del remanente de una supernova, la cual fuera observada en China en el año 1054. Y por su parte el objeto M2 es un cúmulo globular que había sido descubierto por Maraldi en 1746.

La idea del catálogo surgió por accidente, cuando Messier, buscando el regreso del cometa Halley en una zona equivocada del cielo, descubrió en 1757 una mancha fija similar a un cometa lejano pero fijo con respecto a las demás estrellas (M1). Es así que siguiendo con su cacería de cometas (descubrió 13 en total), Messier continuaría descubriendo muchos más objetos similares a cometas pero fijos con respecto a las estrellas. Este sería el comienzo de una larga serie de descubrimientos que darían forma al célebre catálogo que lleva su nombre. Finalmente Messier terminaría descubriendo 40 nebulosas a lo largo de su vida y en 1774 publica la primera versión de su catálogo conteniendo 45 objetos. La lista se siguió actualizando y la versión final de 1781 contaba con 103 objetos. Hoy el catálogo Messier aceptado oficialmente contiene 110 objetos, los 7 últimos agregados de forma póstuma.

Por más de dos siglos el catálogo Messier ha sido para astrónomos profesionales y aficionados la referencia más popular de objetos celestes por fuera de las estrellas y los planetas.

[Ver Catálogo completo en Wikipedia]



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