Nuevo visitante interestelar

El pasado 30 de agosto de 2019, el astrónomo ruso Gennady Borisov descubrió un cometa que según los primeros cálculos tiene órbita hiperbólica, lo que significa que se trataría de un objeto extrasolar, es decir, externo al Sistema Solar. Este sería el segundo objeto interestelar de la historia en ser observado después del célebre 'Oumuamua, del año 2017, y si se confirma su naturaleza, sería la primera observación de un cometa interestelar.

Simulación de la órbita (en verde) de C/2019 Q4 (Borisov), según estimación de sus elementos orbitales, representada con respecto a las órbitas de los planetas del Sistema Solar (órbita de Neptuno en azul). Crédito: Project Pluto



El Centro de Planetas Menores de la Unión Astronómica Internacional (IAU), informó oficialmente el descubrimiento este 11 de setiembre en su circular M.P.E.C. 2019-R106, donde se le asigna el nombre provisional C/2019 Q4 (Borisov):

"En base a las observaciones disponibles, la solución orbital para este objeto ha convergido a los elementos hiperbólicos que se muestran a continuación, lo que indicaría un origen interestelar. Varias otras computadoras orbitales han llegado a conclusiones similares, inicialmente D. Farnocchia (JPL), W. Gray y D. Tholen (UoH). Obviamente sería muy deseable contar con observaciones adicionales, ya que todas las observaciones disponibles hasta el momento se han obtenido para pequeñas elongaciones solares y bajas elevaciones. En ausencia de un desvanecimiento o desintegración inesperada, este objeto debería ser observable durante al menos un año."


El descubrimiento de C/2019 Q4 (inicialmente nombrado gb00234), fue realizado desde el Instituto Astrofisico de Crimea mediante un telescopio de 65 cm de apertura diseñado por el propio descubridor, Gennady Borisov, astrónomo aficionado e ingeniero del Instituto Astronómico Estatal Shtérnberg (GAISh), dependiente de la Universidad Estatal de Moscú.

El objeto, de no más de 20 km de diámetro, parece presentar una cola, lo que origina su clasificación provisional como cometa. En el momento de su descubrimiento el cometa se movía con una velocidad de 30 km/s, a una distancia de 3 unidades astronómicas del Sol, en una órbita de excentricidad 3, con una inclinación de 57º con respecto al plano de la eclíptica. Las predicciones establecen que en diciembre estaría ocurriendo su máximo acercamiento al Sol, que sería de 2 unidades astronómicas.

Cometa C/2019 Q4 (Borisov), moviéndose a través del cielo. Crédito: Gennady Borisov


Detalle del cometa C/2019 Q4 (Borisov). Crédito: Gennady Borisov



Telescopio de 65 cm, diseñado por Gennady Borisov, con el cual descubrió el cometa C/2019 Q4, el 30 de agosto de 2019. Crédito: Gennady Borisov



ACTUALIZACIÓN 24 de setiembre 2019: Ahora es 2I/Borisov.

La IAU acaba de emitir un comunicado de prensa (iau1910) firmado por el astrónomo uruguayo Gonzalo Tancredi, actual presidente de la División de Sistemas Planetarios y Astrobiología de la IAU, donde se confirma que Borisov es efectivamente el segundo objeto interestelar después del 1I/'Oumuamua.

En el comunicado se establece que gracias a un gran número de observaciones realizadas en los últimas semanas, "la órbita es ahora suficientemente conocida", con lo cual se ha establecido que "el objeto tiene un inconfundible origen interestelar", por lo cual "ha recibido su designación final como el segundo objeto interestelar, 2I. En este caso, la IAU ha decidido seguir la tradición de nombrar objetos cometarios con el nombre de sus descubridores, por lo que el objeto ha sido nombrado 2I/Borisov."

El comunicado cierra con los siguientes comentarios:

"Este nuevo hallazgo sugiere que tales objetos pueden ser lo suficientemente numerosos como para proporcionar una nueva forma de investigar procesos en sistemas planetarios más allá del nuestro.

2I/Borisov hará su aproximación más cercana al Sol (alcanzará su perihelio) el 7 de diciembre de 2019, cuando estará a 2 unidades astronómicas (UA) del Sol y también 2 UA de la Tierra. Para diciembre y enero se espera que sea más brillante en el cielo del sur. Luego comenzará su viaje de salida, eventualmente dejando el Sistema Solar para siempre.

Los astrónomos observan ansiosamente este objeto, que será observable durante muchos meses, un período más largo que el de su predecesor, 1I/‘Oumuamua. Los astrónomos son optimistas sobre sus posibilidades de estudiar a este raro invitado con gran detalle.

Estimar el tamaño de los cometas es difícil porque el pequeño núcleo cometario está incrustado en la coma, pero, a partir del brillo observado, 2I/Borisov parece tener unos pocos kilómetros de diámetro. Uno de los telescopios más grandes del mundo, el Gran Telescopio de Canarias, de 10,4 m de diámetro, ubicado en las Islas Canarias, ya ha obtenido un espectro de luz de 2I/Borisov y ha encontrado que se parece a los núcleos cometarios típicos.

Este nuevo visitante interestelar plantea preguntas interesantes: ¿por qué no se han descubierto antes objetos interestelares? ¿Cuál es la tasa esperada de su aparición en el Sistema Solar interior? ¿Cómo se comparan estos objetos con cuerpos similares dentro del Sistema Solar? El estudio del cielo con grandes telescópicos capaces de escanear grandes áreas del cielo de manera regular podrían ayudar a responder estas y otras preguntas en el futuro cercano."




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